Por que algunas hembras de colibrí se hacen pasar por machos

Por que algunas hembras de colibrí se hacen pasar por machos

En las aves, los machos son a menudo los que lucen plumas vistosas y coloridas, para atraer y atraer mejor a las hembras. Son los pavos reales, no las pavas, los que pueden desplegar extravagantes colas azules y verdes. Los cardenales machos tienen un plumaje rojo brillante, mientras que las hembras son de color marrón pálido. Y el macho jacobino de cuello blanco, un diminuto colibrí tropical, tiene una cabeza azul profundo y un dorso verde vibrante, mientras que las hembras son generalmente monótonas.

Pero no siempre. Los investigadores que estudiaron a los jacobinos de cuello blanco en Panamá notaron que casi el 30 por ciento de las más de 120 hembras que capturaron y sexaron entre 2015 y 2019 resultaron ser hembras que parecían machos.

Un estudio publicado hoy en Current Biology arroja luz sobre por qué. Resulta que imitar la coloración masculina ayuda a las hembras jacobinas de cuello blanco a evitar el acoso social de otros colibríes mientras se alimentan.

“La coloración [brillante] del ave está asociada con la agresión”, dice Jay Falk , un ecologista evolutivo de la Universidad de Washington y autor principal del estudio. “El simple hecho de verse como machos parece disuadir a los agresores”, lo que permite a las hembras un mejor acceso al néctar. Vea las asombrosas maniobras de un colibrí en vuelo, en cámara lenta ).

Esta investigación arroja luz sobre el papel rara vez cuantificado de la ornamentación en las aves hembras, pero también aumenta la conciencia de las fuerzas evolutivas que cumplen una función social en lugar de sexual, dice la bióloga evolutiva Sara Lipshutz , de la Universidad de Indiana, que no participó. en este estudio.

Copiando a los machos

La investigación se ha centrado durante mucho tiempo en la evolución de características extravagantes en los animales machos, desde colores llamativos hasta cuernos, colas y barbas exageradas . El papel de tal ornamentación en las hembras, aunque no tan generalizado, se pasó por alto en gran medida hasta hace unas dos décadas. La visión inicial, favorecida por Darwin , era que estos rasgos no tenían un propósito real en las mujeres y, en cambio, fueron transferidos de los hombres, ya que los dos sexos comparten la mayoría del código genético.

"Esta vieja idea ignoró por completo la agencia de las mujeres", dice Lipshutz. Pero desde entonces, un creciente cuerpo de investigación ha indicado que las hembras ornamentadas de algunas especies, incluidas aves, peces y otros taxones, usan su apariencia para competir tanto por mejores parejas como por mejores recursos. 

En los colibríes, una investigación reciente encontró que una pequeña proporción de hembras en 47 especies de 209 examinadas en museos se parecía a sus homólogos masculinos, lo que sugiere que es más común de lo que los científicos se dieron cuenta. Lea sobre cómo los colibríes pueden ver colores que los humanos ni siquiera pueden imaginar ).

Los jacobinos de cuello blanco se encontraban entre esas 47 especies. Falk y sus colegas se preguntaron si las hembras jacobinas parecidas a machos estaban tratando de atraer parejas destacándose de las monótonas hembras, o si competían entre sí por el néctar. Pero primero, querían saber si las hembras adornadas prevalecían en el campo de Falk en el pequeño pueblo panameño de Gamboa. Al colocar redes de captura de aves entre 2015 y 2019, encontraron que casi el 30 por ciento de las más de 120 hembras jacobinas de cuello blanco que capturaron, tanto adultas como juveniles, se hacían pasar por machos.

Encontraron que los machos jóvenes también lucían un plumaje igualmente llamativo.

“Los jóvenes que parecían machos [adultos], eso fue una gran sorpresa”, dice Falk. "Eso no es algo que normalmente se ve en las aves".

El hallazgo inesperado ayudó a su equipo a descartar la selección sexual como la fuerza evolutiva que mantiene el plumaje ornamentado similar al macho en las hembras adultas. Esto se debe a que los jacobinos lucían colores llamativos incluso antes de alcanzar la edad reproductiva y esa apariencia se volvió menos frecuente entre las hembras adultas: la mayoría de las hembras se desprendieron de las plumas llamativas para ponerse opacas a medida que maduraban, aunque alrededor del 20 por ciento de las hembras adultas mantuvieron su apariencia masculina. coloración. Vea las fotos que muestran la deslumbrante evolución de las plumas de las aves ).

Los investigadores también encontraron que los jacobinos machos preferían cortejar y aparearse con hembras aburridas, lo que sugiere que tener colores brillantes no les da a las hembras ninguna ventaja para cortejar a una pareja.

Falk and his colleagues turned to their next hypothesis: resource competition. They fit electronic trackers to nearly 150 jacobins, 15 of which were male-like females, and logged their visits to 28 feeders. Over 278 days the male-mimicking females frequented the feeders more often and spent longer durations feeding than the drab females.

Para entender por qué las hembras ornamentadas tenían más éxito, Falk observó interacciones entre jacobinos que visitaban los comederos y tres tipos de jacobinos ficticios montados sobre ellos: hembras monótonas, hembras ornamentadas parecidas a machos y machos. Los pájaros ficticios soportaron la ira de la agresión en forma de picotazos y golpes que registró Falk. Las monturas hembras monótonas recibieron mucha más agresión de los jacobinos visitantes y otras especies de colibríes que los maniquíes con apariencia de macho. Además, la videovigilancia mostró que las hembras monótonas vivas generalmente eran ahuyentadas por los visitantes con más frecuencia que las hembras adornadas.

“Sugiere que cuando estás adornado y alimentándote de estos comederos, te acosan menos”, dice el coautor Dustin Rubenstein , ecólogo evolutivo de la Universidad de Columbia y explorador de National Geographic.

Con tales beneficios, ¿por qué no todas las hembras desarrollan ornamentación? El plumaje extravagante no solo requiere un alto mantenimiento , sino que también es riesgoso. Las hembras de colibrí son progenitoras solas, lo que ya requiere mucha energía. Además de eso, "si tienes colores brillantes y estás sentado en un nido marrón en un árbol verde, te destacarás", dice Rubenstein. "Es mucho más fácil de comer".

En cuanto a los llamativos juveniles jacobinos, su coloración probablemente trae los mismos beneficios que las hembras llamativas, ayudándoles a evitar el acoso y superar la competencia por el néctar. "La supervivencia puede ser muy baja en esta etapa de la vida", dice Falk. "Todo su trabajo como juvenil es llegar al próximo año para que puedan reproducirse".